Une pente instable au-dessus de Prince William Sound descend plus rapidement. Une panne complète pourrait provoquer un tsunami.

Le mois dernier, les scientifiques ont remarqué un nouveau mouvement sur une pente instable dans le Prince William Sound, mais ne savent pas où ce nouveau mouvement pourrait mener.

Il est possible que l’accélération signifie un affaissement rapide de la pente avant, ce qui pourrait écraser la masse terrestre dans l’eau en dessous. Cela pourrait, à son tour, créer un tsunami dans les fjords et les baies à proximité, ainsi que des inondations, des vagues et des courants dangereux dans la communauté de Whittier – un risque que les scientifiques ont mis en garde pour la première fois en 2020.

Mais il est également possible que le mouvement s’arrête et que rien de dramatique ou de dévastateur ne se produise.

La pente raide est située dans le Barry Arm Fjord, dans un plan d’eau étroit du Prince William Sound. Il est situé à 30 miles au nord-est de Whittier.

Dennis Staley, physicien chercheur au US Geological Survey qui dirige le projet Prince William Sound Landslide Hazards, a déclaré fin août que les scientifiques avaient remarqué qu’une partie de la zone instable commençait à bouger.

Le mouvement a suscité des inquiétudes en raison de la rapidité avec laquelle la pente est passée de l’immobilité à un glissement d’environ 50 millimètres par jour en quelques jours seulement, a déclaré Staley.

« Nous n’aimons pas voir les glissements de terrain s’accélérer ; ça nous rend un peu nerveux “, a déclaré Staley.” Et nous n’aimons même pas voir la zone s’étendre. “

Il est difficile, voire impossible, de dire quelle est la probabilité que la piste tombe en panne un jour donné ou pendant une période spécifique, a déclaré Staley. Ils ne peuvent pas dire si la pente va continuer à bouger et s’arrêter à un moment donné, ou si un glissement de terrain rapide est possible, ce que l’on appelle une défaillance catastrophique.

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“Nous ne voulons pas être trop alarmistes et dire que c’est quelque chose qui se terminera inévitablement par un échec catastrophique car il y a de fortes chances que cela n’arrive pas, mais nous voulons garder un œil sur le glissement de terrain”, a-t-il déclaré. .

Staley a déclaré que les scientifiques ils ont suspendu les activités nautiques non essentielles à Barry Arm par prudence.

“Nous ne voulons pas que nos équipages soient en danger en cas de panne”, a déclaré Staley.

Barry Arm Landslide, Département des ressources naturelles de l'Alaska, Division des études géologiques et géophysiques

Il existe des scénarios potentiels pour ce qui pourrait arriver si la pente échoue, a déclaré le géologue de Seldovia Bretwood Higman, qui a étudié Barry Arm. La sœur de Higman, artiste et naturaliste, est la personne qui a initialement indiqué que la pente était potentiellement instable dans la région.

Les impacts d’une éventuelle rupture de pente dépendent de la taille de la zone qui s’écrase dans l’eau et de la quantité d’eau qu’elle déplacerait, a déclaré Higman. Il a noté que le niveau d’incertitude est élevé – ils ne savent pas à quel point les impacts seraient dommageables dans la ville de Whittier. Cependant, il a dit qu’ils seraient probablement au moins problématiques en termes de forts courants potentiellement dommageables pour le port. Différents modèles ont montré des vagues de différentes tailles se déversant dans la communauté, a déclaré Higman.

Higman a déclaré qu’il n’y avait pas de réponse correcte pour les personnes essayant de décider de passer ou non du temps dans les environs de Barry Arm.

“Nous n’en savons pas assez pour prétendre que nous pouvons dire à quiconque ce qu’il doit faire”, a déclaré Higman.

Pour sa part, Higman a déclaré qu’il ne camperait pas sur la plage dans les régions des fjords Barry et Harriman, étant donné les dangers que même un petit tsunami représenterait pour le site. Il serait également prudent de prendre un navire juste en dessous de la zone d’instabilité.

“Ce ne sont pas les dés que je suis à l’aise de lancer, c’est juste moi”, a déclaré Higman. “Vraiment, je ne jugerais absolument pas quelqu’un d’autre qui prend une décision différente.”

[Correction: An earlier version of this story included an incorrect spelling of Harriman.]

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