Une image exquise du télescope Webb de la NASA révèle les anneaux délicats de Neptune

Une image exquise du télescope Webb de la NASA révèle les anneaux délicats de Neptune

Lorsque nous imaginons un monde entouré de halos cosmiques, nous imaginons généralement Saturne. Honnêtement, on pourrait affirmer que Saturne a fondé toute sa personnalité sur ces anneaux éblouissants, et à juste titre. Ils sont solides. Visible. Luxueux aussi.

Mais si vous ne le saviez pas déjà, c’est un honneur de vous dire que Neptune a aussi des anneaux.

Ils sont juste beaucoup plus délicats et donc super difficiles à voir sans télescopes super puissants. La planète elle-même, en fait, est située 30 fois plus loin du soleil que la Terre et apparaît aux instruments d’observation des étoiles standard comme rien de plus qu’un faible grain de lumière.

Malgré notre incapacité à voir les cercles fragiles de Neptune d’ici, les scientifiques les ont aperçus encerclant le royaume bleu en 1989 grâce à la sonde itinérante Voyager de la NASA – et mercredi, la non moins remarquable agence du télescope spatial James Webb nous a présenté le second tour.

“Cela fait trois décennies que nous n’avons pas vu ces anneaux faibles et poussiéreux, et c’est la première fois que nous les voyons dans l’infrarouge”, a déclaré Heidi Hammel, experte du système Neptune et scientifique interdisciplinaire pour le JWST. “La qualité d’image extrêmement stable et précise de Webb lui permet de détecter ces très faibles anneaux si proches de Neptune.”

Et comme si cela ne suffisait pas, cette nouvelle image montre Neptune, sûr de dégager une douce lueur lavande sous la lentille proche infrarouge du JWST, sur fond de galaxies habilement capturées par la même technologie spatiale de nouvelle génération. C’est la preuve sans équivoque que JWST est trop sensible pour capturer ce que nous pourrions considérer comme “l’espace vide”. Cette machine est suffisamment puissante pour ouvrir accidentellement une boîte de trésors à chaque fois qu’elle regarde dans l’espace.

Sans plus tarder, Neptune :

Vers le centre, légèrement au sud-ouest, se trouve un cercle lumineux représentant Neptune.  De faibles anneaux, également brillants, entourent le globe.  Au nord-ouest de ce globe se trouve un appareil lumineux bleuté à six pointes représentant une des lunes de Neptune.  Des tonnes de taches et de tourbillons en arrière-plan, contre l'étendue sombre de l'espace, indiquent des galaxies dans tout l'univers.

Dans cette image de la caméra proche infrarouge de Webb (NIRCam), une poignée de centaines de galaxies d’arrière-plan de taille et de forme variables apparaît à côté du système Neptune. Il a été officiellement capturé le 12 juillet 2022.

ESA

De toutes les images prises par le JWST jusqu’à présent, c’est tout simplement ma préférée.

Sa profondeur de champ me donne des papillons existentiels car il est effrayant de voir une planète entière, y compris des anneaux, flotter uniquement devant des galaxies faussement petites qui font en fait des centaines de milliers d’années-lumière de diamètre. Ces galaxies sont situées à des distances gigantesques du voisinage cosmique de notre système solaire (maison de notre Neptune), mais transportent des bourres En outre quartiers cosmiques.

Une image granuleuse en noir et blanc montre les anneaux fragiles de Neptune.

À titre de comparaison, voici ce qui a capturé Voyager of the Neptune Rings en 1989.

NASA, JPL

Décomposition de la lentille JWST sur Neptune

La luminescence brillante que nous voyons dans le portrait JWST de Neptune n’existe que parce qu’elle est filtrée par les puissances infrarouges du télescope. Nous examinons une représentation des longueurs d’onde infrarouges invisibles émanant du monde gazeux.

Nous ne regardons pas le genre de longueurs d’onde visibles auxquelles nous sommes habitués, celles qui nous montrent la couleur, comme celles avec lesquelles fonctionne le télescope spatial Hubble, par exemple. Neptune a toujours sa teinte bleue caractéristique des éléments de la planète, comme le méthane, mais le JWST ne peut pas nous le montrer. Ce n’est pas pour ça qu’il a été construit.

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Le télescope spatial Hubble montre Neptune dans sa gloire bleue après deux tempêtes sombres sur la planète. Le plus grand est vers le haut au centre et le plus petit est sur la droite.

NASA, ESA, STScI, MH Wong (Université de Californie, Berkeley) et LA Sromovsky et PM Fry (Université du Wisconsin-Madison)

“En fait, le gaz méthane absorbe si fortement que la planète est assez sombre aux longueurs d’onde de Webb”, a déclaré l’Agence spatiale européenne dans un communiqué de presse, “Sauf là où il y a des nuages ​​à haute altitude. De tels nuages ​​de méthane. – la glace est prédominante comme des stries et des taches brillantes, qui réfléchissent la lumière du soleil avant qu’elle ne soit absorbée par le méthane. “

Vous pouvez également voir une fine ligne de luminosité entourant l’équateur de la planète, qui, selon l’équipe, pourrait indiquer une circulation atmosphérique mondiale liée aux vents et aux tempêtes de Neptune. “L’atmosphère chute et se réchauffe à l’équateur, et brille donc davantage aux longueurs d’onde infrarouges que les gaz environnants plus froids”, a déclaré la NASA.

Au pôle nord, précise l’agence, il y a aussi une “luminosité intrigante” et au pôle sud, preuve supplémentaire d’un vortex présent à la surface du globe.

Dernier point mais non le moindre, sur les 14 lunes connues de Neptune, le JWST en a capturé sept : Galatea, Naiade, Thalassa, Despina, Proteus, Larissa et Triton. Affichant la lueur à six pointes distinctive du JWST, Triton est vu dans son étrange orbite arrière, offrant aux astronomes l’espoir que le JWST puisse aider à décoder la situation bizarre.

Un gros plan de Neptune et du très brillant Triton, dans lequel toutes les lunes sont étiquetées.

Le JWST a capturé sept des lunes de Neptune.

NASA, ESA, CSA et STScI

“Ce portrait Webb de Neptune est dominé par une tache de lumière très brillante qui arbore les pics de diffraction caractéristiques observés dans de nombreuses images de Webb”, a déclaré l’ESA. “Ce n’est pas une étoile, mais la lune la plus inhabituelle de Neptune, Triton.”

Cependant, c’est le contexte de l’image qui me frappe vraiment. Si nous rétrécissons Triton et ces anneaux délicatement poussiéreux de Neptune et ces mystères du vortex polaire, il devient évident que nous ne pouvons voir ces détails cosmiques que par pure coïncidence qu’ils existent dans ce lambeau de l’univers.

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