Qu’est-ce qui différencie votre cerveau de celui des Néandertaliens ?

Qu’est-ce qui différencie votre cerveau de celui des Néandertaliens ?

Les scientifiques ont découvert un problème dans notre ADN qui a peut-être aidé à distinguer l’esprit de nos ancêtres de celui des Néandertaliens et d’autres parents disparus.

La mutation, qui s’est produite au cours des dernières centaines de milliers d’années, stimule le développement de plus de neurones dans la partie du cerveau que nous utilisons pour nos formes de pensée plus complexes, selon une nouvelle étude publiée jeudi dans Science.

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“Ce que nous avons trouvé est un gène qui contribue définitivement à nous rendre humains”, a déclaré Wieland Huttner, neuroscientifique à l’Institut Max Planck de biologie cellulaire moléculaire et de génétique à Dresde, en Allemagne, et l’un des auteurs de l’étude.

Le cerveau humain nous permet de faire des choses que d’autres espèces vivantes ne peuvent pas, comme utiliser un langage complet et faire des plans compliqués pour l’avenir. Pendant des décennies, les scientifiques ont comparé l’anatomie de notre cerveau à celle d’autres mammifères pour comprendre comment ces facultés sophistiquées ont évolué.

La caractéristique la plus évidente du cerveau humain est sa taille – quatre fois plus grande que celle des chimpanzés, nos plus proches parents vivants.

Notre cerveau possède également des caractéristiques anatomiques distinctives. La région du cortex juste derrière nos yeux, connue sous le nom de lobe frontal, est essentielle pour certaines de nos pensées les plus complexes. Selon une étude de 2018, le lobe frontal humain a beaucoup plus de neurones que la région du chimpanzé elle-même.

Mais comparer les humains aux singes vivants a un défaut majeur : notre ancêtre commun le plus récent avec les chimpanzés a vécu il y a environ 7 millions d’années. Pour compléter ce qui s’est passé depuis, les scientifiques ont dû recourir aux fossiles de nos ancêtres les plus récents, connus sous le nom d’hominidés.

En inspectant les crânes d’hominidés, les paléoanthropologues ont découvert que la taille du cerveau de nos ancêtres avait considérablement augmenté il y a environ 2 millions d’années. Ils ont atteint la taille des humains vivants il y a environ 600 000 ans. Les Néandertaliens, parmi nos plus proches parents d’hominidés disparus, avaient un cerveau de la taille du nôtre.

Mais les cerveaux de Néandertal étaient allongés, tandis que les humains ont une forme plus sphérique. Les scientifiques ne peuvent pas dire ce qui explique ces différences. Une possibilité est que diverses régions du cerveau de nos ancêtres ont changé de taille.

Ces dernières années, les neuroscientifiques ont commencé à étudier les cerveaux anciens avec une nouvelle source d’information : les fragments d’ADN conservés dans les fossiles d’hominidés. Les généticiens ont reconstruit des génomes entiers de Néandertal ainsi que leurs cousins ​​orientaux, les Dénisoviens.

Les scientifiques se sont concentrés sur les différences potentiellement cruciales entre notre génome et les génomes de Néandertal et de Denisovan. L’ADN humain contient environ 19 000 gènes. Les protéines codées par ces gènes sont pour la plupart identiques à celles des Néandertaliens et des Denisoviens. Mais les chercheurs ont découvert 96 mutations humaines spécifiques qui ont modifié la structure d’une protéine.

En 2017, Anneline Pinson, une chercheuse du laboratoire de Huttner, examinait cette liste de mutations et en remarqua une qui modifiait un gène appelé TKTL1. Les scientifiques savent que TKTL1 devient actif dans le cortex humain en développement, en particulier le lobe frontal.

“Nous savons que le lobe frontal est important pour la fonction cognitive”, a déclaré Pinson. “C’était donc une bonne suggestion qu’il pourrait être un candidat intéressant.”

Pinson et ses collègues ont mené des expériences initiales avec TKTL1 chez des souris et des furets. Après avoir injecté la version humaine du gène dans le cerveau en développement des animaux, ils ont découvert que cela incitait les souris et les furets à produire plus de neurones.

Ensuite, les chercheurs ont mené des expériences sur des cellules humaines, en utilisant des fragments de tissu cérébral fœtal obtenus grâce au consentement de femmes ayant avorté dans un hôpital de Dresde. Pinson a utilisé des ciseaux moléculaires pour éliminer le gène TKTL1 des cellules dans des échantillons de tissus. Sans elle, le tissu cérébral humain a produit moins de cellules dites progénitrices qui donnent naissance aux neurones.

Pour leur dernière expérience, les chercheurs ont entrepris de créer un cerveau miniature de type Néandertal. Ils ont commencé avec une cellule souche embryonnaire humaine, modifiant son gène TKTL1 afin qu’il ne porte plus la mutation humaine. Au lieu de cela, il portait la mutation trouvée chez nos parents, y compris les Néandertaliens, les chimpanzés et d’autres mammifères.

Ils ont ensuite placé la cellule souche dans un bain de produits chimiques qui l’a persuadée de se transformer en un morceau de tissu cérébral en développement appelé organoïde cérébral. Il a généré des cellules cérébrales progénitrices, qui ont ensuite produit un cortex miniature composé de couches de neurones.

L’organoïde cérébral de type Néandertal a produit moins de neurones que les organoïdes avec la version humaine de TKTL1. Cela suggère que lorsque le gène TKTL1 est muté, nos ancêtres pourraient produire des neurones supplémentaires dans le lobe frontal. Bien que ce changement n’ait pas augmenté la taille globale de notre cerveau, il a peut-être réorganisé son câblage.

“C’est vraiment un tour de force”, a déclaré Laurent Nguyen, neuroscientifique à l’Université de Liège en Belgique qui n’a pas participé à l’étude.

La nouvelle découverte ne signifie pas que TKTL1 offre à lui seul le secret de ce qui fait de nous des êtres humains. D’autres chercheurs examinent également la liste des 96 mutations qui modifient les protéines et mènent eux-mêmes des expériences sur les organoïdes.

D’autres membres du laboratoire de Huttner ont rapporté en juillet que deux autres mutations modifient la vitesse à laquelle les cellules cérébrales en développement se divisent. L’année dernière, une équipe de chercheurs de l’Université de Californie à San Diego a découvert qu’une autre mutation semble modifier le nombre de connexions que les neurones humains établissent entre eux.

D’autres mutations peuvent également s’avérer importantes pour notre cerveau. Par exemple, à mesure que le cortex se développe, les neurones individuels doivent migrer pour trouver leur place correcte. Nguyen a noté que certaines des 96 mutations humaines uniques ont modifié les gènes qui sont probablement impliqués dans la migration cellulaire. Il spécule que nos mutations peuvent amener nos neurones à se déplacer différemment des neurones du cerveau d’un Néandertalien.

“Je ne pense pas que ce soit la fin de l’histoire”, a-t-il déclaré. “Je pense que plus de travail est nécessaire pour comprendre ce qui nous rend humains en termes de développement du cerveau.”

© 2022 La Compagnie du New York Times

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