Le chemin de fer le plus pittoresque d’Europe : comment une ancienne ligne minière galloise est devenue une référence mondiale |  Voyage en train

Le chemin de fer le plus pittoresque d’Europe : comment une ancienne ligne minière galloise est devenue une référence mondiale | Voyage en train

Le train file sur la digue de Cob : à droite les sommets de Snowdonia et à gauche les eaux de la baie de Tremadoc scintillent. La locomotive élégamment peinte, Merddin Emrys, construite en 1879, s’ébroue vers la capitale européenne incontestée du voyage panoramique en train : Porthmadog. “C’est une vue à couper le souffle”, déclare le résident local David Jones, “Le meilleur début ou fin possible d’un trajet en train.” Jones est président de Great Little Trains of Wales, un groupe qui promeut une douzaine de lignes historiques à travers le pays. Sans surprise, le Pays de Galles abrite trois des 10 lignes de chemin de fer les plus pittoresques d’Europe, selon une nouvelle enquête de l’organisme de consommateurs Which? “Je pense que nous aurions pu remplir tout le top 10”, dit-il.

Le sondage a échantillonné les points de vue de What? membres sur les aspects des lignes les plus pittoresques d’Europe, des vues au confort, à la propreté et au rapport qualité-prix. Le résultat est une chaîne étoilée parmi les plus belles d’Europe, comprenant le spectaculaire Swiss Glacier Express et le vertigineux Norwegian Flam Railway, qui grimpe à 867 mètres du fjord jusqu’au sommet de la montagne sur l’une des voies à écartement standard les plus raides jamais construites.

Chemin de fer de montagne Flam de Norvège.
Chemin de fer de montagne Flam de Norvège. Photographie : images de Novarc / Alamy

Pourtant, tous sont arrivés deuxièmes à Ffestiniog, une ancienne ligne industrielle tirée de l’oubli par des équipes de bénévoles pendant plus de trois décennies. Alors que tous les concurrents ont obtenu des scores élevés sur le scénario, la ligne du nord du Pays de Galles a surpassé la concurrence avec son service client supérieur. « C’est très gratifiant », déclare Paul Lewin, directeur général qui a commencé comme adolescent bénévole il y a 43 ans. « Une partie de ce service consiste à raconter l’histoire du paysage, en particulier l’extraction de l’ardoise. On sait que ça peut enrichir l’expérience. »

La piste descend des anciennes carrières d’ardoise de Blaenau Ffestiniog jusqu’à Porthmadog, où elle rencontre une autre ligne de pointe, le Welsh Highland, venant de Caernarfon. A quelques kilomètres le long de la côte de Tywyn se trouve une autre beauté : Talyllyn, également dans le top 10. C’est ici, au début des années 1950, que l’auteur Tom Rolt a vu le potentiel d’un paysage époustouflant et d’un patrimoine industriel. La route se dirigeait vers la carrière d’ardoise en ruine de Bryn Eglwys et possédait une locomotive délabrée, Dolgoch, qui avait déjà près d’un siècle. À certains endroits, la piste n’était maintenue en place que par de l’herbe. Pionnier de la navigation sur les canaux en tant qu’activité de loisir à la fin des années 1940, Rolt a réuni un groupe mixte d’anciens mineurs, de prêtres et de passionnés de chemin de fer pour lancer le premier chemin de fer historique au monde. Ses expériences ont conduit à un livre, Railway Adventure, et ont inspiré la comédie d’Ealing en 1953, The Titfield Thunderbolt.

Bien que le groupe ait été qualifié de fou par beaucoup, les Talyllyn ont établi un modèle commercial réussi qui fait toujours des émules dans le monde entier. Il y a maintenant 16 lignes historiques au Pays de Galles, dont sept sont reliées à un service de ligne principale, la ligne classique et méconnue de Cambrian Coast.

Le train des Pignes en Haute Provence, France.
Le train des Pignes en Haute Provence, France. Photographie : Hemis / Alamy

Mais la concurrence dans le monde des chemins de fer panoramiques se renforce à mesure que les itinéraires sont redécouverts et rouverts. En Roumanie, le train Mocanita restauré, un ancien service forestier, attire de nouveaux visiteurs ; en Slovénie, la ligne classique de l’Empire des Habsbourg de Bohinj le long de la vallée de la Soča est la fin palpitante d’un voyage de ski, et la France a la magnifique Via Pignes qui monte de Nice à Digne les Bains. La Grande-Bretagne a également d’autres prétendants : le North York Moors Railway et la ligne Settle-Carlisle entre eux.

Lewin ne craint pas que le Pays de Galles perde la couronne de champion du chemin de fer panoramique. “Le grand travail est toujours en cours”, dit-il. “Il y a une grande amélioration de la qualité, aidée par une diversité croissante – il ne s’agit plus seulement de vieilles barbes blanches.”

David Jones choisit la ligne Vale of Rheidol d’Aberystwyth à Devil’s Bridge. “C’est devenu un vrai succès après des années de restauration.” Sa passion est le chemin de fer du lac Bala, une route de quatre milles et demi au bord du lac tirée par une collection de cinq locomotives Hunslet classiques construites à Leeds entre 1885 et 1904. « Nous ne sommes pas encore si célèbres, mais cela arrivera : les vues ils sont stupéfiants », dit-il.

De retour à Talyllyn, l’ancienne locomotive qui s’y trouvait au début, Dolgoch, construite en Cumbria en 1866, a été restaurée avec amour par des ingénieurs bénévoles. Après une refonte estivale, il sera de retour cet hiver pour les spéciaux de Noël.

Le top 10

1 Chemin de fer Ffestiniog, Pays de Galles
2 Chemin de fer de Bergen, Norvège
3 Bernina Express, Suisse et Italie
4 Glacier Express, Suisse
5 Chemin de fer du Brocken, Allemagne
6 Talillyn, Pays de Galles
sept Chemin de fer gallois des Highlands, Pays de Galles
8 West Highland Line, Écosse
9 Chemin de fer Flam, Norvège
dix Col d’Or, Suisse

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