Le Bhoutan rouvre ses portes aux touristes, mais seulement quelques privilégiés

Le Bhoutan rouvre ses portes aux touristes, mais seulement quelques privilégiés

TLe petit royaume himalayen du Bhoutan rouvre au tourisme vendredi après deux ans et demi de fermeture des frontières, mais Pema Wangyal, guide touristique et chauffeur de 35 ans, n’a toujours pas de travail prévu. Il ne s’attend pas non plus à le faire pendant au moins quelques semaines.

De nombreux facteurs freinent la reprise du tourisme asiatique. Niché entre la Chine et l’Inde, le Bhoutan vient peut-être d’en ajouter un : un tarif journalier de 200 dollars, imposé à quiconque veut entrer, pour la durée de son séjour. Le pays était déjà connu pour exiger des visiteurs qu’ils dépensent au moins 250 dollars par jour, mais ce montant est allé à la nourriture, à l’hébergement, au transport et aux “frais de développement durable” du gouvernement.

La nouvelle taxe supplémentaire de 200 $ n’achète rien d’autre que le privilège de profiter des beaux paysages du Bhoutan et de l’air frais des montagnes.

Wangyal comprend que la dernière accusation est censée être dissuasive. Avant que la pandémie ne ferme les frontières du pays, “il y avait un peu de monde”, admet-il. “Le Bhoutan est un tout petit pays”. Mais il s’inquiète également de ce que cela signifiera pour lui. « Je pense que très peu de touristes viendront dans les prochaines semaines. Je ne pense pas que beaucoup de guides seront employés immédiatement après la réouverture, nous devrons nous asseoir et attendre ».

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Dorji Dhradhul, le directeur général du Conseil du tourisme du Bhoutan, est impénitent. Le nombre de visiteurs pré-COVID stressait l’infrastructure du pays et dégradait la qualité de l’expérience, dit-il.

“Le tourisme, en tant qu’industrie, devenait moins professionnel et devenait un fruit de qualité inférieure”, les habitants y voyant “un moyen très facile de gagner de l’argent”, a-t-il déclaré à TIME. « Fondamentalement, en tant qu’industrie, nous étions en train de dégringoler plutôt que d’aspirer à grimper plus haut.

L’avantage de la fermeture de la frontière COVID-19, soutient-il, est qu’elle a donné au Bhoutan “une réelle opportunité d’arrêter tout ce qui n’allait pas et nous a donné l’opportunité de restaurer notre tourisme”.

Cette photo prise le 7 décembre 2019 montre des touristes prenant des photos avec des guides touristiques bhoutanais dans la province de Punakha au Bhoutan.  (LILLIAN SUWANRUMPHA / AFP via Getty Images)

Cette photo prise le 7 décembre 2019 montre des touristes prenant des photos avec des guides touristiques bhoutanais dans la province de Punakha au Bhoutan.

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Le Bhoutan double le tourisme sélectif

Le Bhoutan est déjà l’une des destinations touristiques les plus exclusives au monde. Le royaume n’a ouvert ses frontières aux étrangers qu’en 1974, adoptant une politique touristique “haute valeur, faible volume”. Les touristes devaient réserver leurs voyages par l’intermédiaire de voyagistes enregistrés et débourser ces gros bas.

Malgré les coûts impliqués, le Bhoutan a accueilli plus de 315 000 visiteurs étrangers en 2019. Ils sont venus se vanter autant que du cadre spectaculaire. Après tout, combien de personnes peuvent dire qu’elles sont allées au monastère du Nid du Tigre, suspendu à une falaise, ou qu’elles ont traversé les sommets enneigés du Bhoutan ?

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Aujourd’hui, le pays fait un autre pas en avant. Depuis vendredi, les voyages à forfait ne sont plus un prérequis, mais les frais journaliers de 200 $ sont payables séparément pour l’hébergement et les repas. Les responsables affirment que le nouveau modèle aidera à renommer le petit royaume bouddhiste en une “destination exclusive” qui attire des “touristes avertis”.

L’industrie du tourisme en ressent déjà les effets. Karma Sangay Phuntsho, propriétaire d’une agence de voyage, comprend que le nombre de touristes a été trop élevé. Avant la pandémie, “il y avait beaucoup de gaspillage”, dit-il. “Des ordures partout”.

Phuntsho reçoit “beaucoup de demandes”, mais dit “beaucoup d’entre eux ne réservent pas. Ils disent que ‘le Bhoutan est inaccessible pour les voyageurs de la classe moyenne comme nous’ ».

Ceux qui peuvent se le permettre devraient cependant voir leurs 200 dollars quotidiens mis à profit. Les nouveaux fonds sont destinés à la plantation d’arbres, aux programmes de formation et à l’aménagement et à l’entretien des sentiers. Il s’appuie sur le travail accompli par le gouvernement du Bhoutan pendant la pandémie, lorsqu’il a commencé à améliorer les routes, à ranger les monuments et même à améliorer les toilettes publiques à travers le pays.

Cette photo prise le 8 décembre 2019 montre des employés d'un hôtel bhoutanais habillant des touristes thaïlandais avec des vêtements bhoutanais traditionnels dans la province de Paro, au Bhoutan.  (LILLIAN SUWANRUMPHA / AFP via Getty Images)

Cette photo prise le 8 décembre 2019 montre des employés d’un hôtel bhoutanais habillant des touristes thaïlandais avec des vêtements bhoutanais traditionnels dans la province de Paro, au Bhoutan.

LILLIAN SUWANRUMPHA / AFP via Getty Images

Dhradhul dit qu’il veut travailler pour que tous les logements soient certifiés écologiques et dit que des discussions sont en cours pour rendre tous les transports liés au tourisme électriques.

Il souligne également que le pays de seulement 790 000 habitants compte 3 000 voyagistes enregistrés et 3 500 guides. Moins de visiteurs signifie “qu’ils doivent se manifester et qu’ils doivent être compétitifs car nous savons avec certitude que le nombre de voyagistes, le nombre de guides touristiques, ce n’est pas faisable pour le nombre de touristes que nous aurons”.

Le guide touristique Wangyal dit qu’il a l’intention de se spécialiser dans sa région natale, la région de Bumthang au centre du Bhoutan, connue comme le cœur spirituel du royaume pour ses sites sacrés et ses monastères.

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Pendant ce temps, l’agence de tourisme de Phuntsho recevra ses premiers hôtes depuis deux ans et demi le 28 septembre : un couple du Costa Rica et le lendemain des invités du Brésil arriveront. En octobre et novembre, les choses prennent encore plus de temps, certains groupes allant jusqu’à 12 jours pour s’adapter au Gangtey Trek, qui traverse une vallée glaciaire et traverse plusieurs villages isolés.

Il s’inquiète de ce que signifiera le nouveau tarif et de la manière dont il sera affecté par la fin de la règle obligeant les touristes à réserver via des agences comme la sienne. Mais il prévoit de rester compétitif en proposant davantage de visites où les clients peuvent interagir avec les habitants, comme une visite pour rencontrer des agriculteurs locaux, et envisage d’organiser des visites axées sur des activités de niche comme le vélo, la méditation et le yoga. .

“Cela nous donne l’opportunité de regarder au-delà du tourisme traditionnel”, dit-il.

C’est ce que visent les autorités.

“Maintenant, nous nous concentrons vraiment sur l’amélioration ou l’élévation des expériences des visiteurs”, déclare Dhradhul du Conseil du tourisme. “En raison de COVID-19 et de tant d’autres choses pas si bonnes qui se produisent, nous pensons que les visiteurs, où qu’ils aillent, chercheront un endroit et un espace où ils pourront se reposer tranquillement.”

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Écrire à Amy Gunia à amy.gunia@time.com.

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