La NASA semble être en mode “envoi” complet pour la mission Artemis I

La NASA semble être en mode “envoi” complet pour la mission Artemis I

Les nuages ​​​​d'orage menacent la fusée Space Launch System plus tôt cette année.
Agrandir / Les nuages ​​​​d’orage menacent la fusée Space Launch System plus tôt cette année.

Trevor Mahlman

Vendredi après-midi, de hauts responsables de la NASA se sont joints à une conférence téléphonique pour parler aux journalistes du plan actuel de lancement de la mission Artemis I depuis le Kennedy Space Center en Floride. Il s’agira de la troisième tentative pour faire décoller l’énorme fusée Space Launch System et emmener le vaisseau spatial Orion en orbite lunaire pour un vol d’essai sans pilote d’environ 40 jours avant de retourner sur Terre.

La fusée est prête, ont déclaré des responsables. Lors des tests de ravitaillement et des tentatives de lancement, la NASA a été gênée par des fuites de propulseur à hydrogène, car la minuscule molécule est difficile à manipuler et à contraindre à des températures extrêmement froides. Cependant, à la suite d’un test de charge propulsive plus long que prévu mais finalement réussi mercredi, les ingénieurs de la NASA ont exprimé leur confiance dans leurs procédures de ravitaillement remaniées.

La NASA a également conclu un accord avec des responsables de l’US Space Force pour prolonger la durée de vie de la batterie du système de terminaison de vol embarqué de la fusée. Cela ne laissait que le temps comme contrainte potentielle pour une tentative de lancement prévue le mardi 27 septembre à 11 h 37 HNE (15 h 37 UTC). Le problème est que la météo constitue désormais une menace importante pour le programme en raison d’une dépression tropicale susceptible de faire son chemin vers la Floride dans les prochains jours. Il y a 80 % de chances que les conditions météorologiques soient inacceptables pendant la fenêtre de lancement.

Rouler ou ne pas rouler

Malgré de sombres prévisions, la NASA avance.

“Notre plan A est de garder le cap et d’obtenir le lancement le 27”, a déclaré Mike Bolger, responsable du programme Exploration Ground Systems de la NASA au Kennedy Space Center. “On se rend compte aussi qu’il faut vraiment faire attention et réfléchir à un plan B.”

Bolger a expliqué que le plan de sauvegarde de la NASA était de ramener la fusée et le vaisseau spatial dans le grand bâtiment d’assemblage de véhicules à quelques kilomètres de la rampe de lancement, où il serait protégé des éléments. Préparer la fusée et la faire reculer prendrait environ trois jours, a-t-il déclaré. La NASA espère attendre samedi pour prendre une décision finale. Les responsables de la NASA se réuniront à nouveau vendredi soir pour examiner la météo.

Ces commentaires étaient raisonnables et il est prudent pour la NASA de s’assurer qu’elle dispose des meilleures données disponibles sur la dépression tropicale Nine, qui n’a que récemment développé un centre de circulation. Par conséquent, les prévisions devraient s’améliorer dans les prochains jours.

Il s’agit d’un équilibre délicat pour la NASA : attendre suffisamment longtemps pour obtenir les meilleures prévisions, mais également prévoir suffisamment de temps pour récupérer la fusée et libérer les employés du centre spatial avant que le pire de la tempête n’arrive. Selon le National Hurricane Center vendredi après-midi, la première “heure d’arrivée raisonnable” des vents de tempête tropicale est vers midi mardi, donc attendre jusqu’à samedi matin signifierait la fermer.

En dehors des rails

Après les commentaires de Bolger, cependant, la conférence téléphonique a commencé à s’égarer un peu. Il est devenu clair que les responsables de la NASA n’attendaient pas seulement les données de prévision, mais hésitaient à ramener la fusée SLS dans son hangar. John Blevins, ingénieur en chef de SLS, a indiqué qu’il ne serait pas enclin à ramener la fusée dans son hangar même si le centre spatial était frappé par une tempête tropicale, qui a des vents inférieurs à un ouragan mais qui a quand même un coup de poing important.

“Si nous avons vraiment subi un véritable ouragan, ce serait ma recommandation d’envisager de revenir en arrière”, a déclaré Blevins. “Habituellement, l’empreinte de ces choses n’est pas si grande, vous savez, pour ces vents forts.”

Sur la base des analyses de risque de la NASA, Blevins a déclaré qu’il pensait que la fusée SLS et le vaisseau spatial Orion pouvaient résister à des vents allant jusqu’à 74,1 nœuds (85 mph) à un niveau de 60 pieds au-dessus du sol. Le principal risque est les charges de vent sur le véhicule, mais il a reconnu qu’il y aurait des inquiétudes concernant “les choses qui pourraient bouger dans une telle tempête”. C’est une position de risque quelque peu curieuse de la part d’une agence spatiale qui est obsédée par les “débris d’objets étrangers” avec son matériel spatial.

Prévisions du modèle européen 12z pour des rafales de vent maximales jusqu'au mercredi 28 septembre.
Agrandir / Prévisions du modèle européen 12z pour des rafales de vent maximales jusqu’au mercredi 28 septembre.

Cloche du temps

Alors, quel est l’avantage de risquer la fusée et le vaisseau spatial, qui ont été développés au coût de plus de 30 milliards de dollars, dans un système tropical ? En attendant l’heure, la NASA tente de préserver une opportunité de lancement le 27 septembre ou le 2 octobre. Sinon, il devra quand même retourner au hangar.

Cela repousserait probablement la prochaine tentative de lancement dans la seconde moitié de novembre. “Certains articles à vie seraient en route dans ce cas”, a déclaré Blevins. Cela semblait être un aveu que pour la NASA, le temps presse sur une fusée qui a été entièrement empilée pour le lancement pendant près d’un an et dont les pièces critiques ne peuvent pas être réparées dans cette configuration. En bref, les responsables de la NASA aimeraient beaucoup quitter le pad dès que possible.

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