La NASA et SpaceX étudient la mise à niveau du télescope Hubble en orbite supérieure

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Les responsables de la NASA ont signé un accord Space Act avec SpaceX pour enquêter sur les avantages et les risques d’avoir une mission privée au service du télescope spatial Hubble de la NASA, âgé de près de 33 ans, l’emmenant en orbite supérieure pour prolonger sa durée de vie, a annoncé jeudi l’agence spatiale.

“Hubble connaît un énorme succès. … Il fait de la grande science en ce moment », a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la direction des missions scientifiques de la NASA, lors d’une conférence de presse.

Mais SpaceX a approché l’agence spatiale il y a quelques mois avec l’idée, a-t-il dit, et l’équipe de la NASA prévoit maintenant d’évaluer comment une mission privée pourrait aider à “mettre à niveau” et à entretenir le télescope.

Zurbuchen a ajouté qu’il n’est pas encore certain que cette mission puisse être réalisée ou non et que le but de l’accord est uniquement d’explorer la faisabilité technique de l’idée.

Jessica Jensen, vice-présidente des opérations et de l’intégration des clients de SpaceX, a déclaré que la société aérospatiale privée “a beaucoup d’expérience dans l’amarrage (de vaisseaux spatiaux) avec la Station spatiale internationale”.

SpaceX veut utiliser ces connaissances comme base et découvrir si une manœuvre d’amarrage similaire est possible avec le télescope Hubble, a déclaré Jensen.

Cela pourrait être fait “sans frais pour le gouvernement”, selon un communiqué de presse de la NASA. L’accord sur la loi spatiale lui-même n’impliquera aucun échange de fonds, selon le communiqué.

Lancé en 1990, l’observatoire spatial a effectué plusieurs missions de maintenance à l’époque des navettes spatiales de la NASA, la dernière mission ayant eu lieu en 2009. Mais l’agence spatiale a retiré la navette spatiale en 2011 et aucun véhicule depuis l’espace n’est de retour.

Les missions du vaisseau spatial Crew Dragon de SpaceX ont déjà pris en charge une grande partie du travail effectué par le programme de la navette spatiale, y compris le transport des astronautes vers et depuis l’ISS.

L’effort d’envoyer une mission privée à Hubble pourrait être un partie d’un programme SpaceX précédemment annoncé et financé par le secteur privé appelé Polaris. Ce programme a été conçu par Jared Isaacman, le PDG milliardaire de la plate-forme de paiement Shift4, qui a d’abord attiré l’attention internationale lorsqu’il a payé l’entreprise pour qu’elle emmène lui-même et trois invités lors d’un voyage de trois jours en orbite autour de la Terre. à bord d’une capsule SpaceX Crew Dragon l’année dernière.

Il a annoncé le programme Polaris en février et a déclaré à l’époque que le programme comprendrait au moins trois missions avec SpaceX.

Le premier vol du programme, appelé Polaris Dawn, devrait durer jusqu’à cinq jours. Il comprendra un équipage d’Isaacman et de trois autres personnes, qui voyageront à bord d’une capsule SpaceX Crew Dragon jusqu’à la ceinture de rayonnement de Van Allen, qui a une ceinture intérieure qui s’étend d’environ 400 à 6 000 miles (644 à 9 656 kilomètres) au-dessus du Terre. Le décollage est prévu au plus tôt en mars 2023.

La deuxième mission Polaris pourrait être un candidat de choix pour envoyer une capsule SpaceX à Hubble, a déclaré Isaacman lors de la conférence de presse de jeudi.

On ne sait toujours pas si un vaisseau spatial autonome et sans pilote pourrait effectuer une mission de service Hubble au lieu de nécessiter un équipage à bord, selon Jensen.

Zurbuchen a ajouté que tout cela fait partie de ce que SpaceX et la NASA vont explorer dans le cadre de cet accord Space Act.

“Nous examinons constamment des idées folles”, a-t-il déclaré. “C’est ce que nous devrions faire.”

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