Amami Oshima : l’île paradisiaque subtropicale du Japon, classée au patrimoine mondial de l’UNESCO

Aime-moi, Japon (CNN) — Oubliez ce que vous pensiez savoir sur le Japon : les villes animées aux néons, les trains à grande vitesse, les temples silencieux, les restaurants robotiques et les gentilles geishas.

Il y a une autre facette de cette nation insulaire où la vie se déroule à un rythme plus lent, les plages de sable blanc sont baignées par des eaux remplies de poissons colorés et les produits cultivés localement ont créé une scène culinaire distincte.

C’est Aime-moi. Centré autour d’Oshima (“Big Island”), cet archipel subtropical fait partie de la préfecture japonaise de Kagoshima. Il est souvent qualifié de fossile vivant, sa biodiversité unique lui valant le statut de site du patrimoine mondial de l’UNESCO en 2021.

Pour s’y rendre, il faut un vol rapide vers le sud de Tokyo à Kagoshima, puis un trajet aventureux de 30 minutes dans un avion à hélices. Ces efforts sont récompensés par des vues sur les eaux lumineuses parsemées de coraux de l’archipel d’Amami, des randonnées dans la forêt tropicale classée au patrimoine mondial de l’UNESCO, des visites d’îles encore plus petites dispersées le long de la côte et des journées passées à plonger les orteils dans l’océan.

Traverser la frontière des dieux

Amami Oshima est l’une des huit îles de l’archipel d’Amami, quelques-unes des nombreuses îles qui composent le tronçon de mer de 1 200 kilomètres entre le Japon continental et Taïwan. La vie ici est régie par l’océan; ses villages sont bâtis face à l’eau sur fond de pentes montagneuses abruptes.

Tout comme sa faune indigène, la culture de l’archipel a été façonnée par son emplacement isolé. L’emplacement éloigné d’Amami, loin du continent, a contribué à préserver l’identité endémique de l’île. Aujourd’hui, deux dialectes de la langue Amami sont encore parlés à Amami Oshima. Ses mythes sont également endémiques.

La tradition veut qu’une terre paradisiaque et une récolte abondante appelée Neriyakanaya se trouvent au-dessus des mers. Les récifs coralliens irisés qui entourent l’archipel ne sont que des frontières qui délimitent le royaume des humains du royaume des dieux.

Au-delà des anneaux de corail se trouvaient non seulement les dieux, mais aussi les commerçants.

Le magnifique littoral accidenté d’Amami Oshima.

Ippei Naoi/Moment RF/Getty Images

Depuis des siècles, l’archipel d’Amami fait partie intégrante du commerce de la région. Pris en sandwich entre le puissant domaine de Satsuma dirigé par des samouraïs à Kagoshima et le royaume plus au sud de Ryukyu à Okinawa, c’était un point central pour le commerce et les voyages entre la Chine, Taïwan et le Japon.

Les commerçants ont voyagé vers le sud à la recherche de marchandises le long du ruisseau Kuroshio, s’arrêtant à Amami en cours de route, créant ainsi un carrefour culturel qui a ajouté à la richesse de la culture Amami.

La vie insulaire reste profondément enracinée dans le lien entre la terre, la mer et la lune. A ce jour, le mauvais temps empêche les habitants de s’alimenter et d’importantes livraisons depuis la métropole. La multitude de festivals qui se déroulent tout au long de l’année sont programmés selon le cycle lunaire.

Les festivités du Nouvel An sont marquées par l’abattage sacrificiel d’un cochon ; en été, Arahobana célèbre la première récolte ; de nombreux autres festivals se concentrent sur la nourriture, de la récolte des patates douces à la fabrication du sucre noir. Le culte et les conseils des Noro, êtres divins sous la forme de prêtresses terrestres, sont toujours observés et respectés dans toutes les îles.

Cet héritage Ryukyu, non japonais, est tangible. Se promener dans l’un des villages d’Amami révèle peu de sanctuaires shinto et à peine une bouffée de bouddhisme. A leur place se trouvent des arbres sacrés, des champs de sumo et de cendres, des plates-formes cérémonielles pour accueillir les divinités indigènes qui descendent des montagnes ou d’outre-mer.

Un homme essaie de couper la corde pendant

Un homme essaie de couper la corde lors du rituel “Tsunakiri” dans le cadre du festival Amami Oshima Good Harvest.

Les Asahi Shimbun/Getty Images

L’île de Kakeromajima, à cinq minutes en bateau au sud-est d’Amami Oshima à travers le détroit d’Oshima, abrite une petite partie de la vie insulaire traditionnelle. La tranche de terre offre réconfort et isolement même des commodités modernes de base telles que les épiceries; avec cela vient une compréhension de l’éloignement de ces îles avant l’ère des voyages à grande vitesse.

Des routes escarpées envahies par les tropiques mènent à des sommets couverts de nuages ​​et à des vues sur la grande île flottant dans la délicieuse transparence bleue de la mer : une teinte si spécifique qu’elle est localement décrite comme «Kakeroma Blue».

Ci-dessous, dans le village côtier compact de Kanyu, l’école locale a fermé faute d’élèves. En dehors des fêtes, sa frêne en bois à ciel ouvert, toujours au cœur de la vie du village, est le lieu de rassemblement des hommes du pays bercés dans la chaleur pour une sieste l’après-midi. Plus loin le long de la côte, dans le village endormi de Saneku, un magasin de kakigori (glace pilée) en forme de cabane tenu par une femme accueillante offre la possibilité de s’asseoir un moment avec une collation rafraîchissante et fruitée et de regarder l’océan pendant que les gens font ici depuis des siècles.

Un incubateur pour la faune

Amami Oshima est dominé par le Yuwandake, haut de 694 mètres. Ce pic protégé au niveau national, salué par l’UNESCO pour sa “haute valeur de biodiversité”, abrite une grande quantité d’espèces endémiques, la plupart sans parents ailleurs dans le monde et beaucoup considérées comme menacées.

S’il n’est à juste titre pas facile de se plonger dans les profondeurs denses de l’environnement naturel d’Amami, une petite partie contrôlée des forêts de l’île a été ouverte aux visiteurs, atténuant l’impact imminent du tourisme.

La forêt pluviale subtropicale de feuillus de Kinsakubaru est un aperçu accessible de la vie sous la canopée étouffante. Des règles de visite strictes s’appliquent : pas plus de 10 véhicules sont autorisés à entrer dans la zone à la fois.

L'île de Kakeroma est à cinq minutes en bateau d'Amami Oshima.

L’île de Kakeroma est à cinq minutes en bateau d’Amami Oshima.

ns_photo_magnet/Adobe Stock

Seuls les “Eco Tour Guides” certifiés (certains anglophones) sont autorisés à conduire des groupes dans cette forêt ancienne. Ces guides aux yeux d’aigle peuvent repérer la faune camouflée se cachant le long du sentier forestier, comme le lézard des arbres d’Okinawa, la bécasse d’Amami et le geai d’Amami, qui ne vivent que sur les îles d’Amami Oshima et de Tokunoshima.

Mais l’île est si riche en nature qu’il n’est pas nécessaire d’aller profondément dans la forêt pour repérer la faune rare. Une initiative ingénieuse a permis de transformer une ancienne route de montagne – rendue superflue par la construction d’un tunnel – en un sentier nature nocturne. L’itinéraire ne peut être parcouru que par des véhicules immatriculés pour un créneau horaire spécifique afin de limiter les nombres.

Le long de ce col de montagne sombre et sinueux, la chance d’apercevoir l’insaisissable lapin noir d’Amami est l’attraction vedette. L’animal endémique est devenu une sorte de mascotte de l’île suite à une campagne réussie pour augmenter les effectifs.

En s’arrêtant en chemin et en laissant la voiture à l’air conditionné, l’épaisse humidité de l’air de la montagne enveloppe tout. Un festival de grenouilles rares (dont l’une a remporté le titre de “la plus belle grenouille du Japon”), de hiboux et de serpents qui se glissent dans la nuit alors que les étoiles piquent le ciel nocturne.

Une abondance de vie vit également dans les eaux entourant l’archipel. Des poissons tropicaux peuvent être aperçus en train de nager juste au large de la côte ; les plages offrent des lieux de nidification aux tortues marines ; ses chenaux sont une voie de migration pour les baleines à bosse et les baleines franches du Pacifique Nord. Un résident indigène découvert en 2014, le hoshizora-fugu (poisson-globe à points blancs), crée de beaux motifs circulaires dans le sable pour attirer un compagnon.

En plus des mers de saphir, Mangrove Park offre une chance d’explorer une autre facette du monde marin d’Amami. Cette forêt de mangrove protégée, la deuxième plus grande du pays, peut être explorée en kayak ; les visiteurs se frayent un chemin dans l’eau douce et limoneuse sous les branches de vieux palétuviers tandis que les crabes grimpent à la hâte sur les troncs d’arbres.

Nourriture de la terre

La combinaison d’Amami d’une nature abondante, d’un sol fertile et d’une histoire de commerce a créé une abondance de créativité culinaire. Des orangeraies à mi-hauteur d’une montagne aux potagers du centre-ville, les lieux ne manquent pas pour goûter aux récoltes de l’île.

Son plat le plus célèbre et le plus omniprésent est le keihan (riz au poulet): riz infusé à la soupe garni de poulet râpé, de fines lamelles d’œuf et de champignons shiitake.

Des plats japonais classiques avec une touche locale peuvent être dégustés dans les petits restaurants en bordure de route. Aime-moi Yakuzen Tsumugi-an en est un ; leur déjeuner soba mémorable (1 500 ¥, soit environ 10 $) est une sélection affamée d’ingrédients frais et de qualité, y compris du cartilage de porc des îles noires fondant dans la bouche.

Le résultat est suffisamment délicieux pour inciter les convives à revenir pour un deuxième voyage : un dessert de sorbet maison garni de confitures de fruits locaux scelle l’affaire.

Keihan (riz au poulet) est une spécialité locale.

Keihan (riz au poulet) est une spécialité locale.

Bibliothèque Eric/Adobe Stock

Même dans le coin le plus éloigné de Kakeromajima, des restaurants bio se cachent le long d’un chemin de village poussiéreux.

Niché dans une vieille maison se trouve le Marsa indéniablement et inconsciemment chic, nommé d’après le mot local pour «délicieux».

La propriétaire bavarde – une insulaire non indigène qui est venue ici à la recherche d’une vie plus saine pour sa famille – crée des déjeuners de pains et de salades à partir de zéro dans sa petite cuisine. Les convives sont assis sur des chaises minables et regardent le verger qui fait pousser des fruits pour les confitures.

Des établissements locaux comme celui-ci démontrent qu’au lieu d’être un marigot oublié, Amami est une communauté avec une identité si forte qu’elle a attiré de nombreuses personnes d’autres régions du pays à déménager.

Il n’a peut-être été certifié que récemment par l’UNESCO, mais la vie et la nature se sont poursuivies sur l’archipel d’Amami pendant d’innombrables générations.

C’est l’antidote aux destinations incontournables surpeuplées, surpeuplées, surpeuplées. Voici une campagne subtropicale où le temps et la distance se glissent entre le chant des cigales omniprésentes et la lourde somnolence de la chaleur insulaire qui imprègne tout.

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